白内障

目の老化によって起こる代表的な病気の1つが『白内障』です。 白内障は、カメラのレンズに当たる「水晶体」が白く濁る病気で、目のかすみや、視力低下などの症状が現れます。 白内障の9割以上は、加齢が原因となって起こる『加齢白内障』です。 「めのかすみ」や「視力低下」などが代表的な症状ですが、「眼内レンズ」を入れる手術によって、 鮮明な視界を取り戻すことが必要です。
ここでは、白内障の起こる仕組みや症状、手術法、眼内レンズの選び方などについて詳しく説明します。


■白内障とは?

「水晶体」が白く濁る病気

『白内障』は、眼球の中の「水晶体」という組織が白く濁ってくる病気です。

●9割以上が加齢によるもの

白内障は、「糖尿病」や「アトピー性皮膚炎」の合併症として起きたり、薬の影響や外傷で発症したりすることもあります。 しかし、最も多いのは、加齢が原因で起こる「加齢(老人性)白内障」で、 白内障全体の9割以上を占めています。 また、白内障は、年を取れば誰にでも起こりうる病気です。日本で行われたある調査では、60歳代では約7割の人に、 70歳代では8割以上の人に、そして80歳以上ではほぼ全員に、加齢白内障が見られるという結果になっています。 ただし、症状の程度には差があり、すべての人に視力障害が起こるわけではありません。


●水晶体の仕組み

水晶体は、無色透明の弾力のある組織で、主にタンパク質と水分から成っています。 直径は10mmほどで、厚みのある凸レンズの形をしています。 中央には、「核」があり、その周りを「皮質」が囲んでいます。 水晶体の外側は「嚢」と呼ばれる膜で包まれており、「チン小帯」という細い血管で、 「毛様体」と連結しています。

●「屈折」と「調節」

水晶体には、大きく分けて2つの働きがあります。1つは、外から入ってきた光を「屈折」させ、 網膜上にピントを合わせることです。もう1つは、毛様体の筋肉(毛様体筋)の働きによって厚みを変えることで、 遠くの距離から近くの距離までピントを「調節」することです。 年を取るにつれて、毛様体筋が衰えたり、水晶体の弾力が失われたりして、 ピント調節がしにくくなる「老眼」になります。 しかし、水晶体が無色透明であれば、外からの光を通すことができるので、眼鏡で矯正すれば、 網膜上にハッキリとした像を映すことができます。 ところが、水晶体が白く濁ると、光が本来と違う方向に屈折したり、散乱してしまいます。 そうなると、いくら眼鏡で矯正しても網膜に鮮明な像が映せなくなり、物がかすんで見えたりするようになります。 これが白内障です。なぜ水晶体が白く濁ってくるのかはよくわかっていませんが、 加齢とともに水晶体の主成分であるタンパク質が変性することなどが原因と言われています。


■白内障の予防

紫外線に気を付け、栄養バランスの良い食事を摂る

加齢白内障は、老化現象の一つです。したがって、基本的に加齢白内障を予防する方法はありません。 ただし、「紫外線」が水晶体の濁りを促進させることはわかっています。 ですから、紫外線の強い時期は、UVカットのサングラスや帽子を着用するなどして目を守ることが、 白内障の進行を遅らせる1つの手立てといえます。 また、栄養バランスのとれた食事などを心掛けて、全身の老化を遅らせることも大事です。